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Instituto Smithsoniano, más de 100 años de legado científico en Panamá

El estadounidense Instituto Smithsoniano de Investigaciones Tropicales (STRI) celebra más de 100 años de trabajo científico en Panamá, y a decir de su director, Matthew C. Larsen, ha dejado un gran de legado biológico.

22 abril 2017 |


Larsen consideró relevante este trabajo, el cual se realiza con fondos de Washington, para simular y documentar cambios en los patrones de lluvia y otros aspectos, con una visión a largo plazo.

El científico dirigió la charla de este mes en las instalaciones del STRI en la capital panameña sobre el tema de los más de 100 años de trabajo científico.

Larsen recordó que entre 1908 y 1910, grupos de científicos vinieron de Washington para estudiar el impacto con la creación de una represa y el inicio de la formación del Lago Gatún, con aguas del Río Chagres, que se llenó en 1912 y llegó a ser el lago artificial más grande del mundo.

Señaló que ese fue el inicio de esta tarea y el interés científico que despertaba el tema llevó luego a una mezcla de descubrimientos y a un mayor entendimiento sobre el impacto humano hace 5.000 o 6.000 años.

"Tenemos la primera evidencia de cómo los humanos empezaron a cultivar el maíz, que es clave en la dieta del mundo, y estudios sobre el impacto de reducir la cobertura boscosa en la salud de los animales y otras plantas", expresó.

"Además de haber documentado cuáles son los árboles más útiles para reforestar, una prioridad del gobierno de Panamá", agregó.

El gobierno del presidente Juan Carlos Varela ha respaldado la iniciativa de la ambientalista Asociación Nacional para la Conservación de la Naturaleza (Ancón), y de otras organizaciones, para reforestar un millón de hectáreas en 20 años.

La denominada Alianza por un Millón de Hectáreas Reforestadas despegó de manera formal en agosto de 2015 y pretende detener la deforestación y degradación de los bosques panameños, para tener en 20 años una cobertura de bosques primarios de 48,6 por ciento.

Larsen explicó que los científicos, inicialmente, vinieron a hacer estudios de corto plazo, pero se percataron que era mucho lo que no conocían de este sistema natural y decidieron regresar.

Posteriormente pidieron permiso para establecer un grupo de pequeños edificios en un cerro, y cuando se inundó el lago se convirtió en la isla artificial de Barro Colorado.

El científico contó que STRI cuenta ahora con 420 empleados y facilidades para la operación en el lugar.

Según Larsen, cada 19 horas, en promedio, hay una publicación científica que sale de Smithsoniano, lo que representa más de 400 al año.

"Es un trabajo muy productivo, y también porque tenemos muchos colaboradores en otros países que vienen y trabajan con nosotros un año, dos años, quizás una carrera, y usan las facilidades del STRI", dijo.

El director del instituto explicó que diversas revistas de Estados Unidos, Europa y América Latina destacan los resultados de las investigaciones.

Entre los descubrimientos están la identificación en el pelaje de los perezosos de más de 80 hongos, la bioactividad contra la malaria, la bacteria gran negativa (que es fuente de muchas infecciones) y una sobre un hongo con bioactividad contra la célula de cáncer de seno.

Otro trabajo importante fue el de un científico que creo un "camino" para que los buques que transitan por el Canal de Panamá en el lado del Pacífico no golpeen a las ballenas jorobadas que nadan cerca.

Larsen destacó que la institución está montando un estudio para entender mejor la microbiología de las plantas y ver qué aplicaciones puede tener esto para la agricultura.

Para el licenciado en Geología y doctorado en Geografía, quien también trabajó en países como Puerto Rico y Venezuela, ahora hay mucho más colaboración entre las disciplinas que hace 100 años, y mucha más sofisticación para estudiar el ambiente.

Según el experto, hay 12 países representados en el grupo permanente de científicos de STRI en Panamá, entre los que se encuentran Colombia, Costa Rica, Venezuela, Chile y México.

El Instituto Smithsoniano es un centro de educación e investigación que posee además un complejo de museos asociados en Estados Unidos.

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