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Chang'e-4 medirá temperatura exacta de la gélida noche lunar

La noche en la Luna es oscura y fría, sin embargo, los científicos chinos aún no saben exactamente cuán fría es en realidad. La sonda Chang'e 4, que a comienzos de mes realizó el primer alunizaje de la historia en el lado oculto del nuestro satélite natural, les ayudará a determinar con precisión las temperaturas que reinan allí.

14 enero 2019 |


Un día lunar equivale a 14 de la Tierra, y las noches tienen igual duración. Las temperaturas varían de forma dramática entre el día y la noche. De acuerdo con cálculos científicos, la temperatura más alta durante el día puede llegar a los 127 grados centígrados, mientras que en la noche la mínima puede llegar a ser de menos 183 grados.

En 2013, China lanzó la sonda Chang'e-3, la primera nave espacial del país en posarse sobre la superficie lunar. Después de las más de 60 noches lunares que han transcurrido durante los últimos cinco años, los instrumentos científicos del aparato siguen funcionando normalmente.

"Fue un éxito, pero Chang'e-3 fue diseñada con base en datos de temperatura suministrados por el extranjero", dice Zhang He, directora ejecutiva del proyecto de la sonda Chang'e-4, y quien forma parte de la Academia de Tecnología Espacial de China (CAST, siglas en inglés).

"Sin nuestra propia información sobre las temperaturas lunares, aún no sabemos qué tan fría puede llegar a ser realmente una noche lunar", agrega, y complementa: "Chang'e-4 medirá las diferencias de temperatura entre el día y la noche, para ayudar a los científicos a calcular las propiedades del suelo lunar".

Tan Mei, consultora de la CAST para el proyecto, dice que Chang'e-4 mudará a "modo de reposo" durante la noche lunar debido a la ausencia de energía solar, y mientras tanto mantendrá una temperatura segura apoyándose en una fuente de calor de radioisótopos, una colaboración entre científicos chinos y rusos.

"Necesitamos transformar calor en energía para operar la termometría y así medir las temperaturas de la noche", explica Tan.

El vehículo de descenso está equipado con decenas de recolectores de datos de temperatura, y la información que acopien durante la noche será transmitida después de que la sonda "despierte", al llegar el día lunar, dice Li Fei, miembro de la CAST y del equipo de diseñadores del vehículo.

Sun Zezhou, diseñador jefe de Chang'e-4, y también miembro de la CAST, dice que la sonda obtendrá datos de primera mano sobre la noche de la Luna midiendo directamente las temperaturas del suelo, de su propia superficie y de sus equipos interiores.

La tecnología de generacion termoléctrica con isótopos de Chang'e-4 está siendo usada por primera vez en una nave china, y es un prototipo para futuras exploraciones del espacio profundo, agrega Sun.

El explorador Curiosity, de la NASA, también cuenta con esta tecnología, lo que le permite no depender de la luz solar, un factor que dificultó las operaciones de sus predecesores, Opportunity y Spirit, complementa.

"Es una tecnología que debemos dominar si queremos llegar a las regiones polares de la Luna o al espacio profundo más allá de Júpiter, donde la energía solar no puede ser usada como la principal fuente de poder", advierte Sun.

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